Cuando algunos aviones vuelan por el cielo, seguro que habéis alzado la vista y os habéis preguntado ¿Por qué los aviones dejan estelas blancas? y aunque parezca ser humo y mucha gente hable de teorías sobre esas líneas no tenéis que preocuparos, esas líneas blancas son básicamente condensación, de ahí el nombre «estelas de condensación».

Cuando el motor del avión está en funcionamiento, expulsa una gran cantidad de agua y algunos aerosoles (conjunto de partículas sólidas o líquidas suspendidas en un gas) al aire. Las estelas se crean cuando el vapor de agua se condensa y se congela alrededor de pequeñas partículas generadas por el escape del motor. Tanto las partículas de los aerosoles como el agua hacen que la generación de estelas en el cielo sea posible.

Aunque algunos elementos del gas no contribuyen a la formación de estelas, se los considera contaminantes. Típicamente, las emisiones de un avión incluyen dióxido de carbono, vapor de agua, óxidos de nitrógeno (NOx), monóxido de carbono, hidrocarburos como metano, sulfatos (SOx) y partículas de hollín y metal.

Aviones como el Boeing 747 expulsan enormes cantidades de agua, alrededor de 2,75 litros de agua por segundo.

Estela de condensación

Las estelas son extremadamente similares en composición, aunque difieren mucho en su vida útil. El clima influye directamente en la duración de una estela. Las estelas se clasifican generalmente en tres distinciones: de poca duración, de larga duración (sin propagación) y de larga duración con propagación.

Estela de condensación de poca duración

Su forma se basa en cortas líneas blancas que salen de la cola del avión. Como su nombre indica, las estelas solo duran unos minutos antes de que desaparezcan casi tan rápido como han aparecido. El aire por el que atraviesa el avión es algo húmedo con solo una pequeña cantidad de vapor de agua disponible, de ahí su poca duración. Cualquier partícula de hielo que se crea se vuelve rápidamente en vapor, por lo que estela desaparece.

contrails
Autor: NASA

Estela de condensación de larga duración y sin propagación

Son líneas blancas mucho mas largas, en comparación con las que hemos visto antes, que permanecen visibles por mucho tiempo incluso después de que el avión ya haya pasado hace rato. El aire por el que viaja el avión es bastante húmedo, con una gran cantidad de vapor de agua disponible para crear una estela de grandes dimensiones.

contrails
Autor: NASA

Estela de condensación de larga duración propagada

Son similares a las estelas que no se propagan. Sin embargo, tienden a propagarse sobre todo a lo ancho debido a las turbulencias u otras condiciones climáticas que pueden a ver en el cielo. Su gran envergadura y su larga duración las hacen más propensas a afectar el clima.

contrails
Cielo lleno de estelas propagadas | Autor: Pexels

Algo muy parecido a las estelas de condensación son las estelas que se crean sobretodo en las puntas de las alas de un jet, típicamente durante el despegue o el aterrizaje. Aunque el motivo de su creación es diferente al de las estelas de condensación, si el clima lo permite y la presión del vórtice al final de la punta del ala es lo suficientemente baja, las formas de agua líquida que caen dentro del vórtice las hace visibles en forma de estela. A diferencia de las estelas provocadas por los motores, estás no contaminan aunque su duración también es muy corta.

f-35
Caza F-35 realizando maniobras | Autor: www.eglin.af.mil

¿Son peligrosas?

Las teorías detrás de estas estelas no tienen mucho fundamento. Su composición principal es a base de agua. El combustible que se utiliza para hacer funcionar los aviones también se refina a conciencia para que sea los más “ecológico” posible. Los motores de los aviones tienen que trabajar a velocidades endiabladas, entonces cualquier imperfección tanto en el motor como en el combustible puede ser fatal.

Realizar una revisión para un motor de avión cuesta muchísimo dinero. Las aerolíneas toman todas las precauciones posibles para que el combustible que se utiliza en sus aviones sea de la mejor calidad. Cada vez que se reposta el avión, se registra la hora, el lugar y la cantidad de combustible para en caso de un accidente (que es poco probable) tener más información para identificar la causa del problema.

Puede que te interese tambien por que los aviones tienen un agujero en las ventanillas


Fuentes