Estamos rodeados de plástico; botellas de refresco, bolsas de basura, CDs, cinta adhesiva, recipientes para el jabón, etc. Los tentáculos del plástico llegan a todos los productos y aunque nos facilitan la vida en muchos casos gracias a sus propiedades únicas, su consumo excesivo está destruyendo nuestro ecosistema.

Desde los inicios de la historia, el ser humano se esforzado en crear materiales que ofrezcan beneficios de los que carecen los materiales naturales. De ahí fue evolucionando en goma de mascar, el caucho y finalmente los materiales completamente sintéticos que conocemos hoy en día.

Aunque la invención de estos plásticos haya sido hace aproximadamente 100 años, no hay consciencia sobre su reciclaje por parte de los gobiernos y la sociedad, los plásticos lo inundan todo y los más afectados son la fauna marina.

La belleza del océano | via GIPHY

El basto océano se trata como si fuera un cubo de basura, todo lo que no queremos reciclar, lo tiramos al océano, y eso está pasando factura. Multitud de aves y especies marinas están muriendo por culpa de estos residuos, ya sea enredados en ellos, asfixiándose, comiendoselos pensando que son comida, etc.

Los animales se mueren, pero el plástico sigue ahí, no desaparece, simplemente se va haciendo más pequeño conforme pasa el tiempo pasando a ser un microplástico, siendo aún más peligroso que antes, ya que estos microplásticos son muy difíciles de detectar, llegándose a infiltrar en la cadena alimenticia, lo que hace que nosotros mismo nos lo comámonos.

Estos plásticos están alrededor del globo, flotando sobre los mares sin un rumbo fijo, las corrientes marinas, las olas y el viento marcan su destino. Aunque si tenemos que hablar del sitio donde más plástico hay esa es en “La Isla de Basura del Pacífico”.

¿Qué es “La Isla de Basura del Pacífico”?

La Isla de Basura del Pacífico es la isla más grande hecha a base de plásticos de las cinco que existen entre todos los océanos. Se encuentra entre Hawái y la costa de California.

Acumulación de plástico

Se estima que entre 1.15 – 2.41 toneladas de plástico llegan al océano cada año a través de los ríos. Más de la mitad de este plástico que en los ríos se encuentra sumergido y, por tanto, a simple vista no parece tan sucio, cuando llega al océano vuelve a la superficie a causa de la diferencia de densidad, mostrándose así la realidad.

Entre 1.15 – 2.41 toneladas de plástico llegan al océano cada año

Cuanto más duro es el plástico que llega al océano, más probable es que soporte las inclemencias del tiempo y pueda recorrer grandes distancias. Cuando finalmente alcanzan las corrientes marinas, estos seguirán flotando hasta llegar finalmente a alguna de las cinco islas de basura que hay en medio del océano.

Una vez estos plásticos entran en el bucle es muy raro que escapen de él a no ser que de degraden en trozos más pequeños a causa del sol, las olas y la vida marina. Cuantos más plásticos lleguen al océano, más grandes se harán haciendo estas islas de basura y peor será la situación.

Estas imágenes no puede repetirse | via GIPHY

Tamaño aproximado

Se estima que La Isla de Basura del Pacífico tiene unos 1.6 millones de km², un área el doble de grande que el estado de Texas en Estados Unidos o tres veces el tamaño de Francia.

Para calcular con exactitud tal área fue necesario un trabajo minucioso por parta de los científicos que se sirvieron de la ayuda de 30 barcos, 652 redes de pesca y dos vuelos sobrevolando la isla para tomar imágenes aéreas.

La Isla de basura del Pacífico es tres veces más grande que Francia

Localización

Debido a las estaciones del año, a las variaciones de las corrientes marinas y del viento, la localización y la forma de la isla de basura del pacífico cambia continuamente. Solo los objetos más propensos a seguir el curso de las corrientes marinas se quedan dentro de la isla, los demás objetos son más propensos a abandonar la isla debido a los fuertes vientos de esa zona del océano.

Los estudios realizados por los investigadores revelan que, aunque la isla cambia constantemente, normalmente la isla se sitúa en las coordenadas 32°N (Norte) and 145°W (Oeste).

¿Cuánto plástico hay en La Isla de Basura del Pacífico?

Se estima que La isla de basura del Pacífico contiene alrededor de 80.000 toneladas de plástico, lo que es entre 4-16 veces más plástico de lo que se creía. El peso total de total de este plástico sería equivalente a 500 Boeing 747.

80.000 toneladas de plástico es lo que contiene la isla de basura del pacífico

El centro de la isla tiene una densidad muy alta de plástico mientras que los en los alrededores esa densidad disminuye. Al calcular la masa total de la isla se decidió seleccionar solo la zona más densa de esta. Si se hubiese decidió calcular la masa de la isla completa la cantidad de plástico pasaría a 100.000 toneladas aproximadamente.

Se calcula que alrededor de 1.8 trillones de piezas de plástico flotan dentro de la isla, lo que equivale aproximadamente a 250 piezas por cada habitante en todo mundo.

Aunque 1.8 trillones de piezas de plástico sea la cantidad elegida, los investigadores creen que su valor puede variar entre 1.1 y 3.6 trillones de piezas de plástico.

Hay entre 4 -16 veces más plástico en la isla de basura del pacífico de lo que se creía

Concentración

Gracias a las múltiples misiones de reconocimiento que se han hecho sobre el terreno, se ha recreado un modelo para visualizar cómo se distribuye el plástico dentro de la isla.

El modelo muestra que en el centro de esta se encuentra la densidad más alta mientras que en los alrededores su densidad disminuye bastante. En el punto donde la densidad es más alta nos podemos encontrar con 100 kg/km², mientras que en sus alrededores baja hasta 10kg/km².

Estas podrían ser algunas soluciones para eliminar el plástico de los océanos | via GIPHY

Estos resultados confirman que, aunque el plástico forme una especie de isla esta no es completamente sólida, si no que el plástico está repartido por toda el área.

Distribución vertical

El equipo de Investigadores de “The Ocean Cleanup” midió la distribución del plástico de la isla de basura durante seis expediciones entre 2013 y 2015. Los resultados de estas expediciones muestran que la mayoría del plástico que se encuentra atrapado en la isla se encuentra en los primeros metros de profundidad del océano.

Algunos factores como la velocidad del viento, en estado del mar y la flotabilidad del plástico influencia en cómo se distribuye verticalmente. Aun así, los plásticos que tengan un índice más alto de flotabilidad suelen volver a la superficie cuando el océano se encuentra tranquilo. En el caso que la pieza de plástico sea de gran tamaño volverá antes a la superficie que sus compañeros más pequeños.

El 92% de la masa total está compuesta por objetos de más de 0.5 cm

Durabilidad

Desde 1970 se ha estado analizando toda la zona de la isla, recogiendo muestras de plástico para identificar el tipo de plástico que es y su edad, de esta manera se puede identificar qué tipos de plástico hay en isla y cuántos años lleva ahí.

Los resultados de los últimos años certifican que la concentración de microplásticos aumenta años tras año, por lo que cada vez hay más plásticos en los océanos y seguirá siendo así hasta que no se empiece a plantear una solución, y a empezar a retirar más plástico del que entra anualmente.

¿Qué tipo de plásticos podemos encontrar en la isla de basura?

La gran mayoría de plásticos que se han encontrado este hecho de polietileno (PE) o polipropileno (PP), muchos de ellos siendo redes o cuerdas de pesca, pudiéndose encontrar desde microplásticos hasta redes de pesca de grandes dimensiones.

Clasificación por tamaño

El plástico que se ha ido encontrando se ha clasificado en cuatro clases:

  • Microplásticos (0.05 – 0.5 cm)
  • Mesoplásticos (0.5 – 5 cm)
  • Macroplásticos (5 – 50 cm)
  • Megaplásticos (más grande 50 cm)

Si tenemos en cuenta la masa total que se encuentra en la isla, el 92% de todo el plástico consiste en objetos de más de 0.5 cm, y representando con ¾ los macro y megaplásticos. Aun así, si lo contamos por número de unidades, el 94% de la masa total son microplásticos.

El 46% de la masa total está compuesta por redes de pesca

¿Por qué los objetos de gran tamaño son importantes?

Aunque pueda parecer que los objetos más peligrosos son los microplásticos, los objetos de grandes dimensiones también hay que tenerlos en cuenta.

Estos objetos de grandes dimensiones se irán deteriorando y convirtiéndose en microplásticos conforme el sol, las olas, los animales marinos, el viento y la temperatura interactúen con ellos.

Una vez se convierten en microplásticos, estos son muy difíciles de eliminar y muchas veces los animales marinos los confunden con comida.

Debemos cuidar nuestros océanos | via GIPHY

¿Cuáles son los efectos del plástico en la vida marina y en los humanos?

La contaminación de los océanos no sólo pone en riesgo la seguridad y la salud de los animales marinos, sino que también pone en riesgo la salud de los humanos además de consecuencias económicas para los países.

Impacto en la vida marina

El océano cada vez está más lleno de plástico. Debido a sus múltiples formas, colores y apariencia, los animales confunden las piezas de plástico con comida, causando malnutrición o asfixia; se pueden quedar atrapados con las redes de pesca y suponen un riesgo para su salud y existencia.

El 84% de las muestras contenían en exceso substancias químicas tóxicas

Los estudios revelan que alrededor de 700 especies se han encontrado con algún tipo de objeto en el mar, y el 92% de estas interacciones son con plástico. El 17% de las especies afectadas por el plástico están en la “Lista Roja de Especies Amenazas de la UICN” (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza).

Tóxico para los animales que se alimentan en la superficie

En la isla de basura del pacífico nos podemos encontrar 180 veces más plástico que vida marina. Todo animal que emigra o vive en esta área tiene altas probabilidades de ingerir algún tipo de plástico.

Dos ejemplos preocupantes son las tortugas marinas y los albatros de Laysan, las tortugas que han sido capturadas por pescadores pueden llegar a consumir el 74% de su dieta a base de plásticos. Por parte de los albatros de Laysan, un tipo de albatros autóctono de Hawái, pueden llegar a tener un 45% de dieta compuesta por plásticos que flotan en el océano.

Teniendo en cuenta que un 84% de este plástico contiene substancias tóxicas que pueden dañar la salud, todo animal que ingiere este tipo de plástico está arriesgando su propia vida y la de su propia reproducción a consecuencia de estas substancias.

Estos plásticos son un peligro para la vida marina | via GIPHY

Riesgo de enredo en las especies marinas

Las redes de pesca representan el 46% de la masa total de la isla de basura del pacífico. Esta basura puede ser peligrosa para los animales que nadan o se enganchan en ella y no pueden desprenderse. Desgraciadamente, los animales que se quedan atrapados en estas redes mueren agotados por arrastrar tanto peso o porque no poder alimentarse.

Impacto en los humanos y en la Sociedad

Una vez el plástico entra en cadena alimenticia del océano, hay una posibilidad que ese plástico acabe en nuestros platos, contaminando nuestra comida. Las medidas que se están tomando para eliminar los plásticos del océano también conllevan inversiones importantes de dinero.

Limpiar las costas y los océanos de plástico cuesta 11,5 billones de euros al año

Afecta a la cadena alimenticia humana

Durante el proceso llamado bioacumulación, las sustancias químicas de los plásticos entran en el organismo del animal que se los come, y conforme ese animal se convierte en presa, las sustancias pasan al depredador, llegando de esta manera a la cima de la pirámide que son los seres humanos. Finalmente, esos plásticos (con sus toxinas) que fueron ingeridos por animales marinos pueden acabar dañando nuestro organismo.

Afecta a la economía

Las Naciones Unidas mostró en un informe que el daño medioambiental causado por el plástico en el ecosistema marino representa unos 11,5 billones de euros. Esta cifra incluye los costes de limpiar las costas de plásticos y las pérdidas de los pescadores.

Fuentes