La Gran Barrera de Coral es un mosaico de 2.900 arrecifes individuales en la costa de Queensland, en el noreste de Australia. El extenso arrecife se puede ver desde el espacio y no solo es el sistema de arrecifes de coral más grande del mundo, sino también la estructura más grande en la Tierra hecha por organismos vivos.

¿Dónde está la Gran Barrera de Coral?

La Gran Barrera de Coral se extiende sobre más de 2.575 kilómetros, un poco más que la distancia entre Boston y Miami. Cubre un área de 344.400 km cuadrados, que se extienden desde el Estrecho de Torres en su punto más al norte hasta la Isla Fraser en el sur. El arrecife incluye Lady Elliot Island y las islas más pequeñas de Murray.

Animales de la Gran Barrera de Coral

Un arrecife de coral consiste en pólipos de coral, que son animales de la familia de las medusas, junto con algas llamadas zooxantelas. A cambio de un lugar acogedor y seguro para vivir, las algas proporcionan los bloques de construcción que necesitan los pólipos para sobrevivir y fabricar piedra caliza para construir las estructuras de los arrecifes. Como resultado han creado enormes estructuras bajo el agua de una belleza y valor incalculable.

La Gran Barrera de Coral admite una gran variedad de formas de vida. Se han registrado treinta especies de ballenas, delfines y marsopas en la Gran Barrera de Coral, incluidos los Rorcuales Minke, el delfín jorobado del Indo-Pacífico y la ballena jorobada.

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Autor: Studio Sarah Lou

Los dugongos, unos grandes mamíferos marinos que son parientes de los manatíes, viven plácidamente a lo largo y ancho de toda el área del arrecife.

Más de 1.500 especies de peces viven en el arrecife, incluidos el pez payaso, el róbalo rojo, el emperador de garganta roja y varias especies de pargos y truchas de coral. Cerca de 5.000 especies de moluscos viven en el arrecife.

Diecisiete especies de serpientes marinas viven en la Gran Barrera de Coral en aguas cálidas de hasta 49 metros de profundidad, este tipo de serpientes son más comunes en el sur que en la parte norte.

Seis especies de tortugas marinas: la tortuga verde, la tortuga laúd, la tortuga carey, la tortuga boba, la tortuga de caparazón liso y la tortuga golfina, tienen al arrecife como lugar para reproducirse.

Los cocodrilos de agua salada viven en manglares y marismas cerca de la costa del arrecife.

La Gran Barrera de Coral alberga 215 especies de aves (incluidas 22 especies de aves marinas y 32 especies de aves playeras) que visitan el arrecife o anidan en las islas. El águila de mar de vientre blanco y la golondrina de mar se ven con frecuencia a lo largo y ancho del arrecife.

Las 15 especies de algas marinas que se encuentran a lo largo del arrecife atraen a los dugongos y las tortugas y proporcionan hábitats para los peces. Los tipos más comunes de pastos marinos son Halophila y Halodule.

Los arrecifes son vitales para la supervivencia de varias especies en peligro, tanto que, en 2004, la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral (GBRMPA) aumentó la cantidad de zonas altamente protegidas en casi un 30 por ciento.

Cómo se formó el arrecife

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Gran barrera de coral desde el cielo | Autor: pixabay.com

La Gran Barrera de Coral tiene aproximadamente 500.000 años de antigüedad, pero no siempre ha sido como se ve hoy en día. Los arrecifes en la plataforma continental de Australia han tomado muchas formas a lo largo de los años dependiendo el nivel del mar, la formación actual tiene entre 6.000 y 8.000 años de antigüedad.

De acuerdo con el Instituto Australiano de Ciencias Marinas y otras investigaciones científicas, el arrecife actual comenzó a formarse durante el Último Máximo Glacial. Este período, que se produjo hace unos 26.500 años, hace entre 19.000 y 20.000 años, marcó el comienzo de importantes cambios ambientales en la región, incluida una dramática caída en los niveles del mar.

La tierra que forma la base de la Gran Barrera de Coral es el resto de los sedimentos de la Gran Cordillera Divisoria, la cordillera más grande de Australia. Hace aproximadamente 13.000 años, el nivel del mar era 61 metros más bajo que el nivel actual, y los corales comenzaron a crecer alrededor de las colinas de la planicie costera, que se había convertido en islas continentales.

El nivel del mar continuó aumentando durante un período de calentamiento global a medida que los glaciares se iban derritieron. La mayoría de las islas continentales se sumergieron, y el coral se mantuvo para formar los arrecifes y cayos (islas arenosas de baja elevación) de hoy.

Variedad de arrecifes

El área designada como Patrimonio Mundial de la Gran Barrera de Coral está dividida en 30 regiones que consisten en diferentes tipos de arrecifes.

Los arrecifes de Crescentic, con forma de media luna, como su nombre lo indica, son la forma más común de arrecife en la barrera de coral. Estos tipos de arrecifes se encuentran alrededor de Lizard Island, así como al norte del Parque Marino Great Barrier Reef y en los Arrecifes Swain.

Los arrecifes planos conocidos como arrecifes planos se encuentran en las partes norte y sur, cerca de la península de Cape York, Princess Charlotte Bay y Cairns.

La parte norte de la Gran Barrera de Coral presenta arrecifes de cinta, que son angostos y serpenteantes, y arrecifes deltaicos que, como su nombre lo indica, se asemejan a los deltas de los ríos.

Los arrecifes marginales, que se unen al continente, son poco frecuentes. La mayoría están en la parte sur de la Gran Barrera de Coral y está unida a islas de más altura como las Islas Whitsunday.

Los arrecifes de parche se encuentran en el sur de la Gran Barrera de Coral, y más al norte, frente a la costa de la Princesa Charlotte Bay.

Preocupaciones ambientales

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Basura en una playa procedente del mar | Autor: pxhere.com

Como un gran destino turístico, según el gobierno australiano, aproximadamente 2 millones de personas visitan la Gran Barrera de Coral cada año. Existe una preocupación generalizada de que un turismo descontrolado pueda dañar los frágiles arrecifes.

La contaminación es otra preocupación, la contaminación que afecta a todos los océanos y costas alrededor del mundo, golpea de forma especial a la frágil estructura de los corales de forma más severa, además, el derrame de petróleo que ocurrió en 2010, cuando el barco chino MV Shen Neng 1 encalló en el arrecife, liberando una mancha de petróleo de 3 km de largo y destruyendo gran parte de los preciosos corales y la vida marina del área afectada.

La disminución de la calidad del agua es un factor importante en la contaminación de la Gran Barrera de Coral. Durante las inundaciones tropicales, los escurrimientos que provienen de la zonas más elevadas, contienen fertilizantes y pesticidas que se vierten en las aguas del arrecife y dañan su ecosistema delicadamente equilibrado.

El problema de los escurrimientos va empeorando por la pérdida de los humedales costeros a lo largo de la costa de Queensland, que actúan como un filtro natural para las toxinas. El área de humedales en la cuenca de la Gran Barrera de Coral ha disminuido más de un 50 por ciento, según el Programa de Protección de Humedales Costeros del Gran Barrera de Coral.


Fuentes